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Astronomía
Cometa «Leonard» será visible durante el mes de diciembre

Cometa «Leonard» será visible durante el mes de diciembre

Durante los primeros días del mes de diciembre, tendremos la oportunidad de ver un nuevo objeto en el cielo nocturno. En esta ocasión, este cuerpo será un cometa descubierto durante enero de este año. Su nombre oficial es C/2021 A1, pero es conocido mayoritariamente por el nombre de «Leonard» en honor a su descubridor Greg Leonard. El cometa «Leonard» será visible -si las condiciones meteorológicas lo permiten- durante la primera y segunda semana de diciembre y promete ser el espectáculo más brillante durante este año.

Un visitante de los confines del Sistema Solar

El cometa C/2021 A1 fue descubierto el 3 de enero de 2021 utilizando el telescopio del monte Lemmon, Arizona. Una vez que fue identificado como un nuevo objeto, los científicos midieron su órbita, demostrando que se trata de un cometa de periodo largo. El tiempo que tarda en completar una órbita alrededor del Sol es de aproximadamente 80 000 años, por lo que procede de la nube de Öpik-Oort.

Estos cuerpos, formados por gases, partículas de polvo y rocas, corresponden a los restos de la formación del Sistema Solar y su estudio permite conocer los procesos que formaron a los planetas como la Tierra. Durante el momento de su descubrimiento, «Leonard» se encontraba entre la órbita de Marte y Júpiter, viajando a una velocidad de 70.6 kilómetros por segundo.

Luego de 11 meses de recorrido, el cometa se acerca a la órbita de la Tierra, para finalmente tener su mayor aproximación el 12 de diciembre. La distancia a la cual se acercará no representa ningún peligro para nuestro planeta, pero sí permitirá observarlo a simple vista. El cometa «Leonard» será visible durante las primeras horas de las mañanas sin ayuda de telescopio, aunque es recomendable el uso de binoculares para tener una mejor apreciación.

Oportunidad única de estudiar estos cuerpos

Gran parte de estos cuerpos provienen de una región conocida como «nube de Öpik-Oort», una reservorio de cuerpos helados, restos de la formación del Sistema Solar. Pocas son las veces en las que los científicos tienen la oportunidad de estudiar estos objetos. Aunque en esta ocasión, las actividades científicas se enfocaran en observaciones con telescopios, existen otros que ya han sido estudiados con sondas de reconocimiento.

En el año 2005, la sonda «Deep Impact» se acercó al cometa 9P/Tempel1. 34 horas después, un impactador fue lanzado hacia el cometa. Como resultado, un cráter de 150 metros de diámetro se formó lanzando partículas del núcleo del cometa hacia el espacio. Los primeros datos de la misión identificaron que este cuerpo estaba compuesto por partículas típicas de la nube de Öpik-Oort. También fueron detectadas altas concentraciones de dióxido de carbono y vapor de agua en chorros procedentes del núcleo.

Cometa "Leonard" será visible
Imagen 01: momento después del impacto en el cometa Tempel1 (NASA)

Sin embargo, lo que más sorprendió a los astrónomos, fue la intensidad la luz producida durante el impacto. Esta fue menor de lo esperado. Luego de pruebas y simulaciones, se llegó a la conclusión que esto se explicaría con «espacio vacío». Es decir, gran parte del cuerpo del cometa estaría formado por material poroso. Con esto, se desechó la idea que los cometas tendrían una corteza dura que los protege de la radiación solar.

Aunque esta misión fue solo una de varias que se han realizado, los resultados obtenidos permitieron conocer más dentro de las ciencias planetarias. Siendo una oportunidad única para entender estudiar la formación y composición de este tipo de cometas.

¿Cómo ubicar a «Leonard» en el cielo?

Si bien, el máximo acercamiento del cometa «Leonard» con respecto a la Tierra ocurrirá durante el 12 de diciembre, este podrá observarse días antes. A partir del 01 de diciembre, el cometa se ubicará hacia el este-sureste, entre las constelaciones de Leo y Virgo. La mejor hora para observarlo será antes del amanecer. El ángulo en que se encontrará con respecto al horizonte será de 44° y este irá descendiendo conforme pasen los días.

Cometa "Leonard" será visible
Imagen 02: ubicación del cometa «Leonard» durante las 05 horas del 01 de diciembre de 2021 (The Sky Live)

Para la fecha del máximo acercamiento, el cometa «Leonard» será visible únicamente en lugares altos y sin interrupciones en la línea de visión, debido a que este ya se ubicará cerca del horizonte. Esta será una nuevo oportunidad de ver un cuerpo de tal naturaleza, luego del avistamiento del cometa NEOWISE en el año 2020, y que dejó espectaculares imágenes a su paso.

Aunque este cometa no alcanzará la luminosidad de su predecesor, sí es considerado el más brillante de este año 2021, por lo que con un poco de oscuridad y la ayuda de binoculares, no será difícil admirarlo en el cielo.

Instituto de Investigaciones Geológicas y Atmosféricas A.C.

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