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Exploración espacial
Delta del cráter Jezero podría contener evidencia de vida microbiana en el pasado de Marte

Delta del cráter Jezero podría contener evidencia de vida microbiana en el pasado de Marte

Los primeros resultados obtenidos por el vehículo de exploración marciana Perseverance han sido publicados y muestran interesantes conclusiones. Entre ellas está la identificación de un antiguo delta en el borde del cráter Jezero, donde habría grandes posibilidades de localizar rastros de vida microbiana. Esto se dio a conocer en un artículo publicado el pasado 07 de octubre por Nicolas Mangold, del Laboratorio Planetario y Geodinámico de Nantes, Francia.

Este hallazgo se basa en las imágenes obtenidas por las cámaras del robot donde se muestra un ciclo hidrológico más complejo del que se pensaba. En estas imágenes se han podido identificar capas de sedimentos alternadas por rocas o “cantos rodados” de un metro y medio de diámetro. Estas rocas -redondeadas por la acción del agua- son evidencia que el delta del cráter Jezero fue la orilla de un gran lago en los primeros 500 millones de años de la historia de Marte.

Aunque su pasado acuático ya había sido confirmado por imágenes satelitales, ahora no hay duda de la acción del agua en su formación. Esto ayudará no sólo a conocer la historia de Marte, sino a tener objetivos claros en el futuro de la misión. El objetivo principal es encontrar evidencia de posible vida microbiana en el pasado marciano la cual se hallaría entre las capas del delta.

Las claves del hallazgo del Perseverance

Además de confirmar que en el pasado marciano, la presencia de agua formaba estructuras similares a las de la Tierra, se puede encontrar evidencia de un ciclo hidrológico complejo. Las rocas dentro de los estratos del delta solo pudieron ser transportadas por grandes inundaciones. Esto ayudó a que se desplazaran desde las zonas montañosas ubicadas a varios kilómetros de distancia hasta su posición actual.

Delta del cráter Jezero
Imagen 01: el suelo del cráter Jezero fue el fondo de un gran lago (NASA)

También han brindado información sobre los posibles lugares donde el rover tomaría muestras para su análisis. Esto debido al alto potencial de encontrar evidencias de vida microbiana antigua. A largo plazo, estas muestras serían traídas a la Tierra por un sistema de misiones con la capacidad de recolectar estas rocas para su análisis.

Al ser un sitio donde muchos de los ingredientes de la vida pudieron estar presentes, el delta del cráter Jezero es un potencial donde se encontraría vida microbiana fosilizada. Aunque aún no se ha mencionado, también podría ser un potencial sitio de aterrizaje de alguna misión tripulada. Con la identificación de este punto, ahora el objetivo es llegar a él para comenzar con la toma de muestras.

El sitio “Kodiak”que reveló el delta del cráter Jezero

Este lugar ya se había observado desde imágenes satelitales, con el análisis del Perseverance se pudieron ver con gran detalle las estructuras estratigráficas del delta. Entre ellas, varias capas inclinadas y horizontales similares a las formadas en las desembocaduras de ríos caudalosos en la Tierra.

Esta es la observación clave que permite confirmar de una vez por todas la presencia de un lago y delta de un río en Jezero. Obtener una mejor comprensión de la hidrología meses antes de nuestra llegada al delta dará grandes dividendos en el futuro«. Esto en palabras de Nicolas Mangold

Estos resultados también tienen un impacto en la estrategia para la selección de rocas para el muestreo”, dijo Sanjeev Gupta, científico de Perseverance del Imperial College de Londres y coautor del artículo.

Especialmente las capas superiores, donde los sedimentos más finos evidencian etapas de tranquilidad en los depósitos fluviales. Al no verse alteradas por inundaciones, pueden conservar biomarcas o evidencia de organismos. Mientras que los cantos, permitirían estudiar partes más antiguas de la corteza marciana, al provenir de montañas con mayor edad.

Delta del cráter Jezero
Imagen 02: rastros del antiguo delta en el cráter Jezero (NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS)

Si bien, aun se desconoce mucho de la historia hidrológica del delta del cráter Jezero, se sabe que presentó episodios de inundaciones alternadas con periodos tranquilos de depósito de material fino. Las fluctuaciones en el nivel del lago fueron tan altas como para formar una corriente de salida al oriente del cráter. El objetivo ahora es identificar si estos cambios fueron repentinos o se llevaron a acabo durante largos periodos de tiempo.

La primera etapa de un largo camino

La misión del rover Perseverance en el delta del cráter Jezero solo es el primer paso de una larga misión que incluye intentos para traer estas muestras a la Tierra. Las posteriores misiones de la NASA, en conjunto con la Agencia Espacial Europea, ya preparan otras sondas con la capacidad de recolectar y traer de vuelta rocas marcianas para su análisis en profundidad.

Se espera que con el regreso del humano a la Luna, se tengan los medios para lanzar misiones con una mayor capacidad de recolección y reducción de costos. Con estas naves, no sólo se busca poner a un humano en la superficie de Marte, sino encontrar rastros de vida –aunque sea extinta- más allá de la Tierra. Aunque a primera vista, esto parece un objetivo bastante ambicioso, se espera que sea el primer paso hacia una exploración humana constante en el planeta rojo.

Instituto de Investigaciones Geológicas y Atmosféricas A.C.

Imagen destacada de NASA

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