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Tectónica
Nuevo océano en África comienza a separar al continente

Nuevo océano en África comienza a separar al continente

La dinámica de la Tierra es posible observarse en periodos de tiempo que van desde eventos como erupciones volcánicas hasta la elevación de grandes cordilleras. Entre estos procesos que toman eones se encuentra la apertura de cuencas oceánicas originado por la tectónica de placas El más claro ejemplo de este fenómeno se da en el “valle del Gran Rift” ubicado al este del continente africano. Una zona donde se observa el nacimiento de un nuevo océano en África. Esto provocará la separación de la península de Somalia, así como toda la zona al este de los grandes lagos africanos.

Esta gran grieta se extiende 3000 kilómetros de norte a sur a través de la zona de los grandes lagos africanos. Se separa a una velocidad que oscila entre los 4 y 13 cm por año ocasionando sismos pero sobre todo, un gran número de volcanes. La montaña más alta de África, el monte Kilimanjaro, se encuentra en la zona. De igual forma el famoso Erta Ale, uno de los pocos volcanes en el mundo que tiene un lago de lava en su cráter.

Este proceso inició hace aproximadamente 20 millones de años. Esto debido a una corriente ascendente de magma que comenzó a fracturar el terreno originando depresiones en el terreno. A la larga serían ocupados por los grandes lagos de África, algunos de ellos –el lago Tanganica por ejemplo- de los más profundos del mundo.

¿Cómo inició el nacimiento de un nuevo océano en África?

Con la tasa de desplazamiento se estima que en 50 millones de años, esta región será ocupada por un largo mar que dividirá a África. Esto convertirá la zona este en una isla que será parte de una nueva placa tectónica, la hoy llamada placa Somalí. El mar Rojo es el producto de la separación de Arabia respecto a África, proceso que inició hace 30 millones de años.

Se han propuesto dos mecanismos de ruptura continental. Las plumas de magma que ascienden  desde el manto y las fuerzas que se originan por el movimiento de las placas tectónicas que adelgazan la litosfera.

La primera se debe a una columna de magma caliente que asciende y llega a la corteza produciendo vulcanismo e incita a la ruptura cortical. Ejemplo de esto se ve en las islas de Tristán de Cunha. Estas son el resultado de una provincia magmática que se originó con la apertura del Atlántico al separarse Pangea. El mismo ejemplo se puede observar al norte entre Groenlandia y Europa, donde se encuentra el punto caliente de Islandia. No todos los puntos calientes producen ruptura continental. En el caso de la provincia volcánica de Siberia en Rusia no se produjo disgregación de la corteza, por lo que otras fuerzas deben intervenir.

Otro causante de ruptura es el arrastre de las placas, una placa tectónica fría por densidad se hundirse en el manto formando una trinchera oceánica. Esta fuerza de arrastre produce tensión en los continentes que se resisten a subducir produciendo esfuerzos tensionales que estiran y adelgazan la corteza. En resumen, una ruptura continental se origina cuando la litosfera  se encuentra bajo tensión y se adelgaza.

Un proceso que hemos podido observar

La separación se da a través de fallas de desplazamiento normales; un bloque de tierra cae respecto a otro y origina profundas depresiones llamadas grabens. La zona del rift africano se encuentra llena de estas grietas, pero muchas de ellas están cubiertas por sedimentos o cenizas volcánicas. En abril del año 2018, en Kenia apareció súbitamente una grieta de 5 kilómetros de largo, 40 metros de profundidad y 15 metros de ancho. Esto causó la destrucción de caminos, redes eléctricas y algunas casas, pero sobre todo asombro de los pobladores. Ellosobservaron literalmente como el suelo se abría bajo sus pies, recordando que se encuentran en lo que será el fondo de un nuevo mar.

nuevo océano en África
Imagen 01: grietas aparecieron luego de las lluvias en la zona oriental de África

Esta gran grieta no solamente tiene repercusiones geológicas, sino también es un factor en la adaptación de especies animales y vegetales que habitan esta región. Mientras el terreno se hunde,  las depresiones originadas son rodeadas de terrenos más altos formando barreras naturales para las lluvias procedentes del océano. Estas barreras naturales causan un aislamiento hídrico y origina ecosistemas de grandes pastizales. 

Hace 15 millones de años la vegetación era similar a las selvas del centro de África. Cuando las lluvias comenzaron a disminuir porque eran bloqueadas por las montañas, la selva dio lugar a grandes llanuras ocasionando la extinción de muchas especies. Otras más se adaptaron al nuevo ambiente seco, entre ellas los antiguos ancestros de los humanos. Estos habitaban en las copas de los árboles y al ser reemplazados por pastizales se vieron obligados a caminar erguidos para rastrear a sus depredadores. La consecuencia fue que ahora con sus manos libres  buscaban comida, se defendían, construían herramientas y controlaron el fuego, lo demás es historia.

Un proceso que ha tenido lugar en otros puntos del planeta

Si bien el rift africano es el ejemplo por excelencia, existen un gran número de ellos a lo largo del planeta. Sin embargo no todos ellos desarrollaron centros de expansión. A este tipo de formaciones se les conoce como rifts abortados. Por ejemplo el rift que recorre el centro de los Estados Unidos y se extiende desde el lago Superior hasta el centro de Kansas. Este valle de rift que había sido activo hace mil millones de años, hoy día se encuentra cubierto por rocas volcánicas. Por alguna razón todavía desconocida el rift no se desarrolló, de haber continuado activo muy probablemente la geografía mundial sería muy diferente a la actual.

El valle del rift africano es otro ejemplo de que el planeta es un cuerpo que siempre está en movimiento. Con la apertura y cierre de océanos a lo largo del tiempo geológico se han dado una gran variedad de procesos que han generados como consecuencia, recursos que hoy día utilizamos en nuestra vida diaria. Este ciclo continuará en nuestro planeta ocasionando cambios y las especies tendrán que adaptarse, o dar paso a otras que lleguen a reemplazarnos.

Instituto de Investigaciones Geológicas y Atmosféricas A.C.

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