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Vulcanología
El súper volcán europeo de Campi Flegrei: bajo la sombra de Yellowstone

El súper volcán europeo de Campi Flegrei: bajo la sombra de Yellowstone

Los súper-volcanes son uno de los temas geológicos que han llamado más la atención, tanto de los especialistas como de la población en general. En el mundo se conocen una docena de estas grandes estructuras estando la gran mayoría ubicadas en el llamado Cinturón de Fuego del Pacífico. Sin duda el más conocido se localiza en la zona del Parque Nacional Yellowstone, en los Estados Unidos. Famoso por sus geiseres, ha sido objeto de estudio desde su descubrimiento por exploradores europeos en el siglo XIX. Sin embargo, bajo suelo de Italia se encuentra Campi Flegrei, el súper volcán europeo que ha dejado su huella al sur del continente.

El nombre de este súper volcán hace referencia a las fuentes termales ubicadas en la región que rodea a la bahía de Nápoles, en Italia. El tamaño de la caldera oscila entre los 12 y 15 kilómetros de diámetro, estando la mayoría de ella debajo del mar. En tierra se pueden observar cráteres, conos de escoria y campos de fumarolas, indicio de que aún existe actividad en el lugar.

La erupción del volcán Vesubio, en agosto del año 79 de nuestra era, fue la erupción más grande de los últimos 2000 años en la zona. Sin embargo, existen pruebas de una erupción aún más grande y cuyos restos pueden observarse por toda Europa. Aunque se han contabilizado al menos tres de estas grandes erupciones, la mayor parte de su actividad se limita a explosiones pequeñas.

La actividad volcánica única de este súper volcán

La más reciente erupción en el súper volcán europeo se dio la mañana del 29 de septiembre de 1538 cerca de la ciudad de Tripergol. En ese momento se originó una pequeña montaña de pómez y ceniza llamada “Monte Nuovo” que alcanzó 130 metros de altura en unos pocos días. Tras este episodio, la actividad volcánica se manifiesta a través del  fenómeno denominado “Bradisismo”. Este consiste en el ascenso y descenso lento de la superficie a causa de la cámara magmática bajo la región. Como consecuencia, amplias zonas portuarias hoy en día se han elevado más de 3 metros en los últimos 1000 años.

El súper volcán europeo

Imagen 1: Vista satelital de la bahía de Nápoles. A la derecha se observa el volcán Vesubio y en la parte superior las estructuras volcánicas de Campi Flegrei, si bien la mayoría de la caldera se encuentra debajo del nivel del mar.

Pero la actividad de este coloso no se limita a pequeñas erupciones y cambios en la superficie. Hasta el día de hoy se han documentado dos mega erupciones acontecidas hace 36 mil y 12 mil años. La primera es conocida como “Ignimbrita Campaniana (IC)” que depositó entre 100 y 150 km cúbicos de ceniza en el centro y oriente de Europa. Haciendo una comparación, la erupción más grande, registrada en la historia moderna, fue la del volcán Tambora en Indonesia durante el año de 1815. Los depósitos de ceniza y material arrojado por el súper volcán europea se calculan en 50 km cúbicos, siendo tres veces más pequeña.

La liberación de dióxido de azufre alcanzó la estratosfera y fue dispersado por todo el mundo. Ocasionó que la radiación solar fuera repelida disminuyendo la temperatura global promedio, teniendo efectos climáticos en todo el mundo, principalmente en Europa y Norteamérica. La erupción de hace 36 mil años tuvo efectos que casi llevaron a la extinción de una de las especies humanas más conocidas: los neandertales.

El súper volcán europeo que acabó con una especie humana

Un estudio publicado por vulcanólogos de Berkeley en 2015, señala que la erupción IC coincide con el final del declive de los neandertales en Europa. Debido al estrés ambiental asociado con la erupción, principalmente en la parte central y oriental del continente. Las poblaciones paleolíticas vieron un considerable descenso en el número de individuos comparado con los neandertales de la zona occidental. En Gibraltar donde se localizaron artefactos y utensilios asociados a grupos de neandertales con una antigüedad de aproximadamente de 25 mil años.

Esto sugiere que no fueron afectados por la erupción al encontrarse en la dirección apuesta de la nube de ceniza que afectó Europa del este. Si bien se concluye que la IC por si sola fue insuficiente para causar la extinción de esta especie humana, el enfriamiento causado por la actividad volcánica pudo influenciar considerablemente en ello. Sumado a esto, la llegada de los humanos modernos y su posterior competencia por los recursos naturales de la región son variables a considerar.

La próxima gran erupción del volcán

Hoy día, la zona de Campi Flegrei se encuentra poblada por más de 3 millones de personas que viven dentro del área metropolitana de Nápoles. Se estima que cerca de medio millón de personas viven dentro de la caldera. Esta zona es considerada una de las más vulnerables a  los efectos de una erupción volcánica en el próximo medio siglo, tanto por Campi Flegrei como por el Vesubio, localizado a menos de 20 kilómetros del borde de la caldera. Sumado a esto, la región es uno de los puntos turísticos más importantes del continente, donde miles de personas viajan anualmente para observar las innumerables ruinas romanas, castillos medievales y los espectáculos volcánicos como el cráter de Solfatara o el domo volcánico de Cuma, donde es posible observar sitios arqueológicos.

El súper volcán europeo



Imagen 2: Vista general de la bahía de Nápoles donde viven más de 3 millones de personas, las cuales se verían afectadas directamente en el caso de una erupción volcánica en la zona

Comparado con su análogo estadounidense, este súper volcán es tres veces más pequeño. De presentarse una erupción quiza no representaría un riesgo a nivel global, pero sí a nivel regional, afectando a toda Europa de manera directa. Los vulcanólogos del Observatorio Vesubiano en Nápoles, así como del Instituto Internacional de Vulcanología de Roma, monitorean continuamente la zona. También se analizan las tasas de deformación de la superficie causada por el bradisismo regional. Estimándose que en 300 años, la zona se ha elevado 2 metros, asociado a la inyección de magma dentro de la cámara magmática del volcán.

Monitoreo volcánico en la zona

De igual forma se estudia la composición de los gases presentes en las fumarolas y con ello determinar cuál es la procedencia de estos. De tratarse de una fuente más superficial se hablaría de un nuevo cuerpo de magma.  

Día a día vamos entendiendo más a los súper volcanes al igual que su comportamiento, pero aún falta mucho por conocer a estos gigantes dormidos. Así lo dicen los responsables de su vigilancia, quienes están vigilando las señales que se puedan presentar ante una erupción de Campi Flegrei:

 “La reactivación no nos tomaría por sorpresa debido a las muchas señales que se dan previo a estas. Lo que es preocupante es la cantidad de personas que hoy día se localizan dentro del área de mayor afectación. Por lo que es muy probable que los protocolos de evacuación sean rebasados ante una escenario de mayor magnitud”

Así lo dicen en el último reporte emitido en noviembre de este año. Lo que queda es esperar que estás señales puedan ser interpretadas de forma correcta para actuar con antelación, algo que sin duda alguna es una ventaja que tenemos en comparación con los antiguos neandertales.

Referencias:

Fedele, F. G., Giaccio, B., Isaia, R., & Orsi, G. (2002). Ecosystem impact of the Campanian ignimbrite eruption in Late Pleistocene Europe. Quaternary Research57(3), 420-424..

Instituto de Investigaciones Geológicas y Atmosféricas A.C.

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