noviembre 25, 2020

IIGEA

Instituto de Investigaciones Geológicas y Atmosféricas A.C.

NEOWISE: La sorpresa astronómica del año.

Procedente de la nube de Oort, donde el Sol luce como un punto luminoso apenas destacable por sobre las demás. El cometa NEOWISE logró sobrevivir intacto a su perihelio, y se dirige nuevamente hacia la zona de dónde provino. Pasando cerca a la órbita terrestre, en lo que se ha convertido en uno de los fenómenos astronómicos más espectaculares en los últimos años.

Fue descubierto con el telescopio NEOWISE –del cual toma su nombre- el 27 de marzo del 2020, y se observa como un punto que deja tras de sí dos colas. La mayor, compuesta por partículas de polvo y trozos de hielo procedentes de su núcleo, y una segunda cola, apenas perceptible, compuesta por gases ionizados impulsados en direcciones opuesta a su movimiento por la interacción con el viento solar.

NEOWISE: La sorpresa astronómica del año.
Imagen 01: se recomienda observarlo luego del atardecer y en lugares oscuros.

Cuando se descubrió, comenzó el seguimiento de su trayectoria, llegando a la conclusión que su máximo acercamiento a la órbita terrestre no representaría peligro. La distancia a la cual se acercará será de “únicamente 103 millones de kilómetros” el 23 de julio de 2020, fecha en la cual tendrá su máximo acercamiento a la Tierra. Representa una oportunidad para estudiar este tipo de objetos, así como una ocasión que pocas veces se presentará para observar este cometa, algo que no sé repetirá hasta el año 8786.

Luego de sobrevivir a su paso por la corona solar, avanzó hacia la órbita de Mercurio y Venus, su núcleo experimentó el proceso de sublimación. Aumentando su brillo y fue visible con telescopios entre mayo y junio, finalmente se observó a simple vista durante las primeras horas de la mañana y tras la puesta del Sol del mes de julio.

¿De dónde provienen estos cuerpos celestes?

El origen de estos cometas se explica en una región más allá de la órbita de Plutón, conocida como “la Nube de Öpik – Oort”. Esta nube forma una cubierta alrededor del sistema solar. Anomalías gravitacionales, o el choque entre algunos de los billones de cuerpos helados envían nuevos cometas al interior del sistema solar. Dependiendo de su trayectoria pueden chocar con la superficie del Sol, o quedar atrapados en una órbita de miles de años antes de retornar.

NEOWISE: La sorpresa astronómica del año.
Imagen 02: el origen de estos cuerpos se asocia a la llamada «nube de Ôpik – Oort.

Para los astrónomos, estudiar estos cometas de órbita larga es de gran importancia. Su estudio puede darnos pistas del origen de los planetas, ya que son restos de los componentes originales de la formación del sistema solar. Al no ser absorbidos por los gigantes gaseosos y lograr sobrevivir hasta nuestro días, son considerados “fósiles vivientes” de la astronomía. Por esto, se han utilizado sondas espaciales para recolectar muestras de su material e incluso, impactándose con ellos. Tal y como lo hizo la sonda “Deep Impact” con el cometa Tempel 1 durante el 04 de julio de 2005.

Sea cual sea el interés, el acercamiento de NEOWISE dará una oportunidad de observar a simple vista un fenómeno de esta naturaleza. Tal como ocurrió con otros grandes cometas hicieran lo mismo en años pasados. Ejemplo de ello son el cometa Halley en 1986 y Halle-Bopp en 1997. Quienes no retornarán a las cercanías de la Tierra hasta los años 2061 y 4520, respectivamente.

¿Cómo encontrarlo en el firmamento?

NEOWISE es visible al atardecer entre las constelaciones de la Osa Mayor y Leo, ubicadas al noroeste y entre los 20º a 35º sobre el horizonte durante los días del 17 al 31 de julio. Se debe estar en regiones oscuras y sin elevaciones considerables entre el observador y el cometa. Aunque es posible hacerlo a simple vista, es más fácil identificar sus dos colas con mayor claridad utilizando algún pequeño telescopio o binoculares, mientras las condiciones atmosféricas lo permitan.

NEOWISE: La sorpresa astronómica del año.
Imagen 03: ubicación del cometa NEOWISE durante el mes de julio.

Sin lugar a dudas, el paso de este cometa permitirá no solamente conocer a estos escurridizos astros que han fascinado y atemorizado a civilizaciones enteras. También nos regalará un respiro dentro de la complicada situación en la que se encuentra hoy en día el mundo, brindando una oportunidad para detenernos, respirar y esperar que su paso sea señal de buenos augurios.

Instituto de Investigaciones Geológicas y Atmosféricas, IIGEA A.C.

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