Descubierta una falla geológica que conecta a México con el sur de California EE.UU.

Un estudio de varios años ha descubierto evidencia de que una sección de falla de 34 kilómetros de longitud, una de las fallas más largas en el sur de California y el norte de México pertenecen a un sistema continuo mucho más largo. Con ésto se estima que todo el sistema tiene al menos 350 kilómetros de largo.

Saber cómo están conectadas las fallas ayuda a los científicos a entender cómo el estrés se transfiere entre fallas. En última instancia, esto ayuda a los investigadores a comprender si un terremoto en una sección de una falla rompería varias secciones de falla, lo que resultaría en un terremoto mucho más grande.

Un equipo liderado por el científico Andrea Donnellan, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, reconoció que el extremo sur de la falla Elsinore de California está vinculado al extremo norte del sistema de fallas de Laguna Salada, justo al norte de la frontera internacional con México. La corta longitud del segmento de falla de conexión, que llaman la “Sección de Ocotillo”, es consistente con una zona de falla inmadura que aún se está desarrollando, donde los terremotos repetidos aún no han creado una falla única, en su lugar se ve como varias hebras.

La ubicación aproximada de la Sección de Ocotillo, que une la Falla Elsinore de California y la Falla Laguna Salada de México en un sistema de falla continua.
Créditos: NASA / JPL-Caltech.

La Sección de Ocotillo fue el sitio de una réplica de magnitud 5.7 que se rompió en una falla de 8 kilómetros de longitud enterrada en el desierto de California, dos meses después del terremoto de El Mayor-Cucapah de 2010 en Baja California, México. El terremoto de magnitud 7.2 causó daños severos en la ciudad mexicana de Mexicali y se sintió en todo el sur de California. Esto y sus réplicas causaron decenas de fallas en la región, incluyendo muchas no identificadas previamente, para moverse.

La actividad sísmica en la región es un signo de su compleja geología. Las placas del Pacífico y de América del Norte se muelen unas sobre otras en el sur de California. En el Golfo de California, hay una zona de expansión donde las placas se están separando.

El equipo de Donnellan ha estado estudiando esta región desde 2009, utilizando datos del radar de apertura sintética de vehículos aéreos deshabitados de la NASA (UAVSAR). Este sofisticado instrumento aerotransportado mide el nivel del suelo con una precisión extrema, lo que permite a los científicos ver cómo ha cambiado el terreno entre los vuelos. El equipo también utiliza datos de las estaciones de GPS en la región, que proporcionan información sobre el movimiento vertical del suelo. El estudio incluyó a miembros del equipo de JPL, los campus de Irvine y Davis de la Universidad de California y la Universidad de Indiana.

En el nuevo estudio, el equipo de Donnellan también pudo definir mejor dónde la corteza de la Tierra continuó resbalándose o deformándose después del terremoto de El Mayor-Cucapah y dónde otros factores son importantes. “El temblor es solo una parte del proceso del terremoto”, dijo. “La Tierra sigue moviéndose durante años [después de que el terremoto tuvo lugar]. Lo bueno de obtener  los datos de UAVSAR y GPS es que puedes ver el resto del proceso”.

NASA’s Earth Science News Team.

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